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直到现在,科学家们还不知道世界上最小的不会飞的鸟来自哪里

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一个多世纪以来,科学家们一直困惑于一个生物学之谜:世界上最小的不会飞的鸟是如何到达世界上最偏远的岛屿的?

伊纳克塞瑟布尔岛秧鸡,有时被称为“亚特兰蒂斯之鸟”,在地球上只有一个地方可以找到,那就是位于南大西洋的伊纳克塞瑟布尔岛,在非洲和南美洲之间。因为这种鸟不会飞,所以还不清楚它是如何到达如此遥远的地方的。

当这种鸟第一次被发现时,科学家们猜测它的祖先可能是在海平面较低、横跨大西洋的大陆桥延伸的时候走到岛上的。这一理论也成为给这种鸟命名的基础,“亚特兰蒂斯之鸟”是对传说中消失的亚特兰蒂斯城的一种致敬,传说中,亚特兰蒂斯城也曾被大海吞没。

但现在看来,这个理论是错误的。据《科学日报》报道,对这种鸟的一项新的基因分析揭示了它最近的近亲是什么,也为它的祖先是如何发现如此遥远的地方提供了一些线索。

事实证明,这只不会飞的小鸟大概是在150万年前飞到伊纳克塞瑟布尔岛上的。当然,在那个时候它并不是不会飞的;这种鸟很可能在进化过程中变得不会飞,因为它适应了遥远的栖息地。

鸟的近亲

研究发现,它与南美洲的斑点翅秧鸡以及在南美洲和北美都发现的黑南美田鸡有一定的远缘关系。这些鸟是擅长飞行的鸟类,众所周知它们会在很远的地方定居。

进行这项研究的进化生物学家Martin Stervander解释说:“看来,伊纳克塞瑟布尔岛秧鸡非常善于在新的偏远地区定居,并能适应不同的环境。”

对于一只飞行能力如此娴熟的鸟来说,为了在小岛上的地面上生活而放弃飞行的能力似乎是不寻常的。但这是一种相当聪明的适应方式。飞行需要大量的能源和资源,而海洋中央的小岛上的资源并不充足。此外,在伊纳克塞瑟布尔岛秧鸡上没有陆地掠食者,所以翅膀也就没有必要逃跑了。相反,这种鸟能够填补小啮齿类动物可能占据的位置,在植被中四处奔跑。

“这种鸟在岛上没有天敌,也不需要为了躲避捕食者而飞行,”Stervander说。“经过数千年的自然选择和进化,它的飞行能力已经下降,最终消失了。”

但这种鸟确实是独一无二的,不知何故,它找到了一个不太可能的栖息地,它的稀有凸显了保护它的重要性。目前,伊纳克塞瑟布尔岛还相对原始,几乎没有引进的物种可以与这种鸟竞争。对于自然资源保护者来说,确保它保持这样的状态是很重要的。

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